Fonctionnalité: Deux joueurs de football Gator essayant de devenir pro – ESPN 98.1 FM

L’équipe de soccer Florida Gator a célébré la «nuit des seniors» par un chaud après-midi d’octobre devant une foule de plus de 700 personnes. Le numéro 20 Gators était sur le point d’affronter les huitièmes gamecocks de Caroline du Sud dans une bataille d’équipes SEC classées. Avant le match, les sept aînés de Floride qui partaient bientôt ont été commémorés au rythme d’une ovation debout de la foule à domicile et ont reçu des bouquets de fleurs. Parmi eux se trouvaient Julia Lester, le centre fiable de retour dans sa quatrième année de service pour les Gators, et Vanessa Kara, une petite attaquante rapide qui vient de passer en Floride de Drexel au début de l’année. Malgré la différence de temps qu’ils ont passé à Gainesville, les deux sont des aînés et, le 27 octobre, les deux étaient sur le point de participer à leur dernier match à domicile de la saison régulière.

Le match lui-même s’est terminé par un match nul frustrant 1-1 en prolongation, malgré le fait que les Gators aient créé plus de chances ce jour-là.

Dans le match décevant, cependant, est venu un moment inoubliable… le premier but des Gators. Lester a récupéré le ballon en haut sur le côté droit du terrain. Elle l’a transporté à travers l’espace devant elle avant d’enchaîner une passe basse devant cinq défenseurs de Caroline du Sud à une Deane Rose libre en haut de la surface. À sa façon typique, l’international canadien a glissé la balle dans le fond du filet pour mettre les Gators sur la planche.

Bien que Rose ait marqué, les joueurs de Floride n’ont pas célébré son exploit.

Au lieu de cela, ils ont tous rapidement couru vers Lester. C’était sa première passe décisive de la saison. C’était sa première contribution à un but ou à une aide depuis 2017. Bien sûr, cela s’est produit lors de la soirée senior.

Ses coéquipières savaient à quel point Julia a travaillé dur non seulement ce soir-là, mais toute l’année. Elle a commencé chaque match de la saison en défense centrale, sans jamais avoir peur de mettre son corps en jeu et de plonger dans un tacle. Beaucoup de membres de la famille de Julia qui ne l’avaient jamais vue jouer avant de se rendre à ce match de nuit senior. Et, dans sa fin de cérémonie à la vie de Gator, elle a reçu le brassard du capitaine peu avant le coup d’envoi.

Maintenant, elle et son coéquipier senior Kara espèrent continuer leur carrière de football au-delà du collège. Tous deux tenteront de forger une carrière professionnelle au sein de la National Women’s Soccer League, la seule ligue professionnelle féminine des États-Unis.

Un long temps à venir

Le repêchage NWSL 2020 a eu lieu le 16 janvier à Baltimore, Maryland. Avec des saisons seniors stellaires à leur actif, Lester et Kara ont suscité l’intérêt d’équipes professionnelles avant le repêchage. Lester a été mentionnée dans certains projets de maquette NWSL, et Kara a même reçu le mot d’une équipe qu’elle allait être repêchée au troisième tour. Kara s’est donc rendue à Baltimore pour son grand moment.

Aucun n’a été choisi.

Typique, pensa Vanessa. Elle était de nouveau radiée.

« Au début, c’était vraiment difficile, mais ensuite je me suis dit » ça ne fait jamais partie de mon histoire «  », a déclaré Kara, dont le voyage à Gainesville a été assez difficile.

«Personne n’a jamais pensé que j’étais assez bon pour jouer à l’université. Personne ne pensait vraiment que je pourrais jouer dans la SEC. Je suis toujours passé sous le radar. Je recommence. Voyons si je peux le faire encore une fois. « 

Elle a déchiré son LCA à deux reprises au lycée dans le New Jersey, ce qui a en fait diminué presque tout intérêt universitaire, jusqu’à la fin de son année junior lorsque Drexel a finalement étendu une offre.

« Beaucoup de gens m’ont dit que je n’allais pas jouer au football de division 1, je ne pouvais pas m’acclimater à la physique du jeu », a déclaré Kara.

Vanessa kara s’entraîne avec sa coéquipière Julia Lester en préparation de son procès avec le North Carolina Courage du NWSL. Kara a enduré et récupéré de trois larmes d’ACL dans sa carrière. Elle a prouvé que de nombreux sceptiques avaient tort par le passé et elle est prête à recommencer.

Grâce à la force physique et mentale qu’elle a acquise de ses blessures, elle a prospéré à Drexel. Elle a établi le record d’objectifs de la saison de l’école en route vers le titre de recrue de l’année de la Colonial Athletic Association. Elle a été sélectionnée trois fois dans l’équipe All-CAA. Kara a marqué le deuxième plus grand nombre de buts et enregistré le troisième plus grand nombre de passes décisives de l’histoire de l’école. Elle n’a cependant pas savouré ses éloges.

« Ils avaient des récompenses hebdomadaires que je ne savais absolument pas que je gagnais », a déclaré Kara. « J’ai toujours eu cette mentalité que je devais prouver que j’étais assez bon pour être là. »

Puis, elle a déchiré son LCA une troisième fois en 2018. Le genou droit, encore. Cela l’a forcée à manquer une saison entière, mais elle avait déjà fait sa marque dans les livres d’histoire de Drexel. Elle voulait un nouveau défi. Elle voulait à nouveau défier les probabilités. Elle voulait transférer.

Grâce à une connexion avec l’un de ses entraîneurs, Kara a contacté l’entraîneur de Floride Becky Burleigh, et elle s’est rendue à Gainesville pour rencontrer l’entraîneur-chef permanent.

« Une fois que je me suis assis avec [Becky], Je savais juste. Comme instant, une conversation avec elle », a déclaré Kara,« Ceci est un endroit pour moi. C’est un coach qui va m’aider le plus. C’était juste bien. « 

Kara a été transférée en Floride pour utiliser sa dernière saison d’admissibilité à la NCAA, et elle a été la meilleure buteuse des Gators. L’adaptation au football SEC, une marque beaucoup plus rapide et physique du jeu, n’était pas un problème.

Pourtant, elle n’a toujours pas été repêchée.

Le lendemain du repêchage, cependant, Kara a reçu un appel de Paul Riley, entraîneur-chef du champion en titre de la NWSL, North Carolina Courage. Il l’a appelée pour l’inviter au camp d’entraînement de pré-saison pour un essai. Il a invité deux joueurs non repêchés, et Kara était l’un d’eux.

Comme elle l’a fait à Drexel, comme elle l’a fait en Floride, Kara va maintenant essayer de tirer le meilleur parti de ce cliché. Elle s’entraîne à Gainesville avec Julia Lester depuis janvier. Ils se sont poussés physiquement et mentalement, ce qui s’est construit sur une relation déjà forte.

Kara et Lester s’entraînent pendant leur temps libre pour se préparer aux camps NWSL.

«Tout de suite, nous avions en quelque sorte juste un lien. Je me sentais comme si elle avait toujours mon dos « , a déclaré Kara, » Son amitié a vraiment été formidable pour moi et m’a aidé à devenir une meilleure version de moi-même. « 

Lester, qui avait également été ignoré le jour du projet, a reçu une invitation similaire peu de temps après le projet. L’entraîneur-chef des Red Stars de Chicago, Rory Dames, a contacté l’entraîneur de Gator Burleigh et a exprimé son intérêt pour Lester, qui a été invité à camper à Chicago pour essayer de former l’équipe.

Julia Lester n’a pas été repêchée, mais cela ne l’empêchera pas d’essayer de faire les Chicago Red Stars, qui ont manifesté de l’intérêt pour elle peu de temps après le repêchage.

Les nombreux plaquages ​​de diapositives en jeu de Lester montrent à quel point elle est engagée et qualifiée. Pourtant, elle a joué la majeure partie de sa vie plus loin sur le terrain. Au niveau du lycée et du club, elle a joué comme ailier, marquant de nombreux buts.

Ses performances pour une équipe championne nationale de Tampa Bay United ont attiré l’attention de nombreux collèges, dont l’Université de Floride et l’entraîneure-chef Becky Burleigh.

Comme Kara, Lester a cliqué avec Burleigh dès sa première rencontre avec elle.

« Nous avons parlé à Becky pendant environ quatre heures », a déclaré Lester à propos de sa première visite à l’université à l’âge de 16 ans. « C’est à peu près à ce moment-là que j’ai su que c’était un bon domaine pour moi, le programme et les entraîneurs. , aussi. »

Au cours de ses quatre années en tant que Gator, Lester a joué comme défenseur. Elle a commencé à l’arrière, où ses niveaux élevés d’énergie et d’endurance ont été mis à profit. Dans ses propres mots, elle aime courir.

Elle est passée au centre-arrière après deux ans lorsque des places ont été libérées par des aînés qui partaient. Et le changement a été un succès. Il s’est avéré que Lester était un choix naturel. Dans sa dernière saison, elle a été nommée dans la première équipe All-SEC et la première équipe du tournoi SEC.

« J’ai toujours su que Julia avait tous les outils, et c’était juste une question de comment elle allait s’adapter à ce niveau », a déclaré Burleigh. « Et elle l’a fait assez rapidement. »

Julia est partie pour la «Windy City» le 5 mars. Kara s’est rendue à North Carlina le 6 mars. Selon Lester, la période d’essai est de cinq à six semaines, mais l’une ou l’autre pourrait être coupée à tout moment.

Un grand héritage Gator

L’équipe de soccer de Floride a une solide histoire de joueurs qui se rendent dans la NWSL. Depuis la création de la ligue en 2012, un Gator a été rédigé chaque année sauf deux (2014 et cette année).

Plusieurs Gators sont même allés plus loin et ont représenté les États-Unis dans l’équipe nationale, comme Danielle Fotopoulos, Heather Mitts, Abby Wambach et, plus récemment, Erika Tymrak.

Les aspirations de Lester reflètent la carrière de ces grands de la Floride; un jour, elle veut jouer dans l’équipe nationale senior.

Elle sait que l’expérience d’essayer contre certains des meilleurs au monde à Chicago l’aidera. Et, elle imite d’autres Américains à succès pour réaliser ses rêves.

« Heather O’Reilly ou Kelly O’Hara », a déclaré Lester. «Ces deux joueurs – leur éthique de travail est folle. Ils laissent tout sur le terrain, c’est ce que j’essaie de faire tous les jours, même dans la pratique. »

Peu importe ce qui se passe à Chicago ou en Caroline du Nord, l’effet d’être un Gator sous Burleigh a eu une influence inestimable sur la vie des deux joueurs. Les deux croient que leur entraîneur les a aidés à grandir d’une manière qu’ils n’avaient jamais imaginée.

« Becky m’a beaucoup aidé sur le plan émotionnel et mental, ce qui est probablement la façon dont je suis aujourd’hui dans le sens d’un leader », a déclaré Lester. « Becky se met vraiment au sérieux … de qui vous voulez être et pourquoi vous voulez être ainsi sur et en dehors du terrain. »

Le leadership est important pour Julia. C’est pourquoi cette soirée senior était si importante pour elle.

«Je tenais cela très près de mon cœur – être capable de diriger l’équipe», a déclaré Lester. « Une fois que la dernière année arrivait, je ne savais pas à quelle vitesse ces trois années précédentes étaient allées. Je dois donc tout laisser sur le terrain. »

Bien que ces deux Gators quitteront le Gainesville qu’ils ont appelé chez eux, vous pouvez parier que les deux laisseront tout sur le terrain comme ils l’ont fait lors de cette chaude «soirée senior» d’octobre. Mais la récompense cette fois est une place dans une équipe professionnelle.

MISE À JOUR: La pandémie de coronavirus a provoqué l’annulation de tous les matchs de pré-saison NWSL et a retardé le début de la saison. Sans annonce du début de la saison, Lester et Kara attendent avec leurs équipes.